Författaren och Svenska Pens ordförande Ola Larsmo gästar Kristianstad Bokfestival.Foto: Christine Olsson

Emigranthistoria som engagerar

Ola Larsmo är aktuell med sin roman Swede Hollow, om en grupp svenska emigranter som är översedd i historieskrivningen. Trots att boken inte kommit ut ännu har den redan väckt reaktioner.
– Folk vet allt om min bok utan att ha läst den, säger han.

Fakta Ola Larsmo
Född: 1957.
Bor: Uppsala
Bakgrund: Debuterade som författare 1983 med Vindmakaren och har sedan dess skrivit en lång rad böcker, förutom romaner även essäer och debattböcker. Har varit redaktör för tidskriften Bonniers Litterära Magasin och ledamot av Författarförbundets styrelse. Är sedan 2009 ordförande i svenska PEN.
Aktuell: Med Swede Hollow, som släpps den 9 september och som han pratar om i dag, fredag, på Kristianstad bokfestival (Kulturkvarteret Lilla Salen kl 17.30).

Under ett besök på American Swedish Institute i Minnesota för tio år sedan snubblade Ola Larsmo över en anspråkslös utställning om en numera ganska bortglömd plats i Minneapolis vid namn Swede Hollow.
I den här dalgången, eller ravinen som ligger cirka 20 meter under gatunivån, mitt i stan bodde i slutet av 1800-talet och början av 1900-talet ett stort antal svenskar som inte alls liknade den gängse bilden av den framgångsrika emigranten. Snarare hade de misslyckats med sitt nya liv ”over there”. Känslan Ola Larsmo fick var att det här var en plats det inte talades mycket om och det väckte genast hans nyfikenhet.
– Dels var det fascinerande med en helt ny bild av ett viktigt skede i svensk historia, dels är jag fascinerad av berättelser som man helst ska hålla tyst om. De är alltid spännande, säger Ola Larsmo.

Han återvände till Minnesota och började gräva i arkiven, för att få veta mer om svenskarna som gett namn åt dalgången. Det han fann var historien om en grupp svenska migranter i en slum som stadens myndigheter beskrev som ett pesthål, där barnadödligheten var hög och invånarnas värde och anseende lågt.
Hans efterforskningar blev romanen Swede Hollow där vi får följa familjen Björn från Örebro och några andra svenskar som hamnar i dalgången, och deras kamp för att skapa ett nytt och bättre liv för sig och sina barn. Om det fanns förhållandevis gott om uppgifter om dessa bortglömda svenskar i amerikanska arkiv, med uppgifter om till exempel födslar, dödslar och sjukdomar, har det varit svårare för Ola Larsmo att hitta vittnesmål om hur livet i Swede Hollow verkligen var.
– De muntliga berättelserna är väldigt få, just för att man skämdes för sin bakgrund. Det finns egentligen bara en enda nedskriven text från någon svensk som vuxit upp där, av en man som hette Nels Hokanson och som var född i början av 1900-talet. Det gick bra för honom, han blev advokat, berättar han.

Att svenskarna som slog sig ner i Swede Hollow på 1880-talet var så illa ansedda beror enligt Ola Larsmo på att de, när de anlände, hamnade längst ner i vad han kallar fördomsfällan.
– Den som kommit senast är alltid dum, obildad, lat och lortig. Och kanske lite farlig också. Det intressanta är att sedan kommer det någon ny och då åker du upp ett hack. Svenskarna är kanske inte de som blir sämst behandlade men de får sin portion av fördomar – de slåss med kniv, luktar konstigt och är dumma i huvudet. Efter dem kommer italienarna och då är de våldsamma rackare. Svenskarna är fortfarande lite korkade men de jobbar i alla fall hårt. Sen kommer polackerna och då är italienarna som de är, men de lagar i alla fall bra mat. Så där håller det på, säger han.

Trots att boken ännu inte kommit ut har den redan väckt starka reaktioner, han har fått många brev och kommentarer från människor som är förbannade. Det är något som förvånar Ola Larsmo.
– Det är så underligt det här, om man berättar om människor som inte lyckas har man på något sätt smutskastat de som lyckades, men är man själv van vid att generalisera vilt om andra människor så utgår man väl ifrån att alla gör det. Det där fattar inte jag, men jag märker att det är otroligt kontroversiellt för en del människor att diskutera.

Han tror också att berättelsen om svenskarna i Swede Hollow påminner folk om dagens fattiga migranter.
– Jag kan förstå att en del inte vill höra talas om svenska migranter som utsattes för fördomar för då måste man tänka över hur man behandlar folk som flyr i dag eller flyttar av ekonomiska skäl. Det är skitjobbigt att känna igen sig i människor man helst vill förakta, säger han.

Även om svenskarna i Swede Hollow tillhör de misslyckade emigranterna konstaterar Ola Larsmo att på lång sikt blev emigrationen ändå en lycklig historia för en del av dem.
– Mor och far i familjen kanske bodde kvar i sitt skjul, men barnen gick i skolan och fick kanske jobb utanför dalen och kunde flytta någon annanstans och deras barnbarn var helt integrerade i samhället.
Med tanke på den ström av migranter som sköljer över Europa just nu, kan vi lära oss något av den här historien?
– Ja, att man ska vara snäll och trevlig mot varandra, säger Ola Larsmo, men fortsätter sedan lite allvarligare:
– När jag var tonåring i Västervik var det greker, jugoslaver och finnar som var våldsamma, farliga, arbetsskygga och allt vad det var. Den bilden känns igen direkt på de fattiga svenskarna i Minnesota, säg 1880. Med hjälp av historiska erfarenheter tycker jag man kan förstå hur fördomsfällan fungerar, inse att vem som helst kan råka ut för den och genomskåda den. Men bara för att man arbetar hårt och gör rätt för sig är det inte säkert att människorna omkring en behandlar en korrekt för det, så en nyckel till ett fungerande samhälle är också att man släpper in människor, att man beter sig korrekt mot de som kommer hit och vill bo här och det bygger mycket på att vi andra är civiliserade.

Hur tycker du vi klarar den uppgiften i dag?
– Vi ska inte kasta för mycket skit på Sverige, för vi har gjort stora ansträngningar att hjälpa folk. Vi kan diskutera asylpolitiken jättelänge, med fördelar och nackdelar, men ett visst ansvar har vi tagit och försöker ta och det är många människor som arbetar hårt med det. Jag tror det är nyckeln till ett bättre samhälle för oss allihop, att vi fortsätter det arbetet.

Fakta Ola Larsmo
Född: 1957.
Bor: Uppsala
Bakgrund: Debuterade som författare 1983 med Vindmakaren och har sedan dess skrivit en lång rad böcker, förutom romaner även essäer och debattböcker. Har varit redaktör för tidskriften Bonniers Litterära Magasin och ledamot av Författarförbundets styrelse. Är sedan 2009 ordförande i svenska PEN.
Aktuell: Med Swede Hollow, som släpps den 9 september och som han pratar om i dag, fredag, på Kristianstad bokfestival (Kulturkvarteret Lilla Salen kl 17.30).